El accidente nuclear de Chernobyl (y II)

Vuelve a la primera parte

Cuántos muertos hubo en el accidente de Chernobyl

Chernobyl. Una ciudad fantasma

En el dessastre de 1986 murieron 30 personas (2 trabajadores de la central por la explosión y otras 28 personas, sobre todo personal contra incendios, durante las semanas siguientes, al recibir altas dosis de radiación) Incluso un helicóptero que trataba de enfriar el núcleo chocó con unos cables y una torre junto al reactor y cayó a pocos metros del edificio siniestrado. El área contaminada ha sido mas de 130 mil km2sólo en la URSS. Cerca de 4.9 millones de personas vivian en este lugar antes del accidente. Toda la población fue evacuada en un radio de 30 km. a la redonda y reubicada en diferentes zonas. La pregunta que debemos hacernos es si ese radio fue suficiente para el nivel de la catástrofe (7 de 7 en la escala internacional de emergencia nuclear INES) cuando el de Fukushima ha sido de 6 y la contaminación ha afectado incluso al agua y alimentos en zonas más alejadas (p. ej. en Tokyo, a unos 240 Km. de la central los niveles de contaminación del agua rebasaron los límites aconsejados para los niños).

El impacto de accidente de Chernobyl a nivel político fue tremendo. Algunos países detuvieron sus programas nacionales de energía nuclear, lo cual provoco que la construcción de nuevas plantas nucleares en la URSS fueran detenidas. La opinión publica se puso en contra de las plantas nucleares y algunas de ellas fueron cerradas. El accidente de Chernobyl inició una actividad internacional en el área de seguridad nuclear y en la planificación de emergencias nucleares.

Si bien la seguridad ha aumentado espectacularmente desde entonces y se han establecido mejores protocolos de evacuación y reducción del impacto de un posible accidente, tras el de Fukushima se ha vuelto a poner sobre la mesa si merece la pena mantener un sistema de producción de energía tan peligroso en caso de que algo salga mal y tal y como ocurrió con Chernobyl la presión popular ha provocado un parón en las políticas nucleares de todo el mundo y una nueva revisión de los sistemas de seguridad.
En cualquier caso debemos preguntarnos si esto no será otra vez algo temporal y que se olvide dentro de unos meses o años. Hemos de recordar, por ejemplo, el desconocido y preocupante caso de la central nuclear existente a 30 Km. de Nueva York sobre una falla sísmica, y que no ha llegado a ser cerrada.

El reactor nuclear de Chernobyl (Chernobil)

Como se dijo, el reactor nº 4 de Chernobyl es del tipo llamado RBMK-1000. Los reactores soviéticos RBMK-1000 tienen varias características únicas de enfriamiento.

Cinco de estas características son:

1.- Los reactores son recargados de combustible cuando están en operación. Pocos diseños comerciales de reactores tienen esta distinción. Otros reactores que son recargados en funcionamiento son el CANDU canadiense y los reactores MAGNOX de reino unido. El reactor más nuevo AGR esta también diseñado para manejar la recarga de combustible en operación. Los reactores RBMK fueron diseñados de esta particular forma porque las varillas de combustible podían ser removidas después de una importante etapa en la producción de plutonio para abastecer material de armas para el arsenal nuclear de la antigua Unión Sovietica.

Reactor destruido

2- Por razones económicas usaron uranio ligeramente enriquecido con combustibles. El uranio se encuentra en la naturaleza con sólo del 0.7% de U-235 fisionable y es enriquecido antes de usarse en la mayoría de los reactores. El uso de Uranio ligeramente enriquecido crea varios problemas operacionales, uno de los cuales es la incapacidad del reactor para operar en rangos de energía reducida por algún tiempo; es el fenómeno llamado envenenamiento del reactor. Este fue uno de los factores que contribuyeron al accidente. Desde entonces el combustible del RBMK a sido enriquecido con cerca del 2.4% de U-235 para ayudar a prevenir el envenenamiento.

3.- La reacción es controlada con grafito y enfriada con agua. La combinación del uso de grafito y el enfriamiento con agua no se encuentra en otros reactores. Este es un tema complejo, pero la moderación de la reacción con grafito fue un factor que contribuyó al accidente. El uso de agua como refrigerante también incrementa los riesgos de explosión, como se ha visto en Fukushima, donde el hidrógeno se combinó con el oxígeno, lo que determinó la explosión de algunos de los reactores.

Extensión de la nube radiactiva

4.- Las varillas de control que detienen la reacción en cadena usaron grafito “agua pesada” en sus filtros. Desde que el reactor es moderado con grafito, causa que la energía del reactor se incremente momentáneamente y se le hace un scram, esto es, un paro de emergencia del núcleo del reactor. Todos los reactores comerciales, con la excepción del RBMK, son diseñados para insertar las varillas de control y detener la reacción en cadena en menos de 3 segundos. El RBMK tomó 18 segundos para insertar completamente las varillas de control y detener la reacción. Este lento movimiento de las varillas de control, combinado con las pequeñas cantidades de grafito existentes y un incremento momentáneo de energía produjo a la postre el accidente.

5.- EL RBMK-1000 soviético no usó una estructura contenedora. Sólo esto habría reducido grandemente la severidad del accidente de Chernobyl.

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